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Virus gigante descubierto en Siberia

Miércoles, septiembre 9th, 2015

Con la explotación de grandes regiones de Siberia se encuentran muchas cosas enterradas bajo toneladas de hielo y nieve. Entre ellas, virus congelados. En este caso se trata de virus gigantes por su tamaño anormalmente grande. La comunidad científica está hablando sobre el riesgo que supone este descubrimiento para los humanos actuales.

Ha sido un equipo franco-ruso el que ha hecho el descubrimiento, bautizándolo como Mollivirus sibericum, que se trata de una especie de más de 30.000 años de antigüedad. Esto nos plantea la cuestión sobre el riesgo de que algún día estas especies patógenas despierten y puedan infectar a la población actual. Un hipotético episodio de esa clase podría ser muy peligroso si se tiene cuenta el hecho de que sería un patógeno totalmente nuevo, con el que no ha habido contacto. Esto conlleva que no conoce el impacto que podría tener sobre cuestiones como la salud humana o su capacidad de dispersión, y por supuesto no se tendrían vacunas preparadas para protegernos frente a él.

Con ellos se llevan a cabo investigaciones para despertarlos, usando amebas como huéspedes -pues un virus está inactivo o aletargado cuando no está dentro de un huésped-. Una vez despiertos se intenta estudiar su posible impacto en pequeños roedores y en humanos.

Sin embargo, a pesar de la alerta de algunos frente a la noticia, el grupo científico ha querido recordarnos que no es la priemra vez que se descubren virus gigantes del pasado, por lo que no hay especial riesgo de seguir con las explotaciones petrolíferas y de minerales preciosos. En total, desde el año 2003, hay un total de cuatro familias de virus gigantes que han sido encontrados gigantes, sin ningún incidente hasta el momento.

Por otro lado, los biólogos se hallan maravillados por las nuevas oportunidades de estudio que arrojan estos pequeños subjetos de la historia evolutiva moderna, pues son virus raros por su tamaño. Aunque se llamen gigantes, su tamaño ronda los 0,5 micrómetros, pero muy superior al de las especies normales. Estos tamaños son más habituales de familias de bacterias, de ahí el interés generado. También difieren en cuanto al tamaño de los genes, pues rebasan el millar, cifra lejana a las especies comunes.

Para multiplicarse, necesita del núcleo de una célula huésped, lo algo que no requieren los Mimivirus o Pithovirus que se contentan con el citoplasma de la célula.

El análisis de ADN contenido en la muestra de permafrost ha permitido confirmar la presencia de genoma intacto de Mollivirus, aunque en una concentración extremadamente débil.

Un tercer punto de interés choca en este asunto, y es el del medio ambiente: los ecólogos llevan tiempo alertando del posible efecto de cambio climático que puede tener la explotación de estas grandes regiones siberianas, pues se pierden grandes extensiones de hielo durante el proceso.

Sin duda el debate está servido habiendo tantas fuentes de interés en el tema. Muchas veces las disciplinas chocan en un conflicto de intereses cuando una de ellas tiene un objeto de estudio que las otras intentan proteger, como es el caso de la medicina y el medio ambiente. Sin contar, sobra que se diga, el interés económico que reside en la explotación petrolífera y de minerales preciosos.